Cruz del Sur (Crux)
 

Ubicación

Siendo la mas pequeña constelación del firmamento es el símbolo por excelencia del cielo  Sur y una de las mas fáciles de identificar. Se encuentra  rodeada por la constelación del centauro, la cual la señala con dos brillantes estrellas, alfa y beta centaurii, llamadas vulgarmente “los apuntadores de la cruz ”.A los pies de la cruz se halla la pequeña constelación de la mosca. Observada desde Buenos Aires la Cruz del Sur no se oculta en ningún momento del año, designándose así como  “Constelación circumpolar”, sin embargo es durante el mes de Abril cuando mas alta se localiza sobre el horizonte. EL 12 de abril,  mas exactamente, es cuando se encuentra a media noche  a una altura de 65º sobre el horizonte  y en coincidencia con el meridiano del lugar, o sea que si miramos directamente hacia el sur encontraremos el brazo mayor de la cruz coincidiendo con esta posición y ubicado en forma vertical.

Visualización de la Cruz del Sur,  el 12 de Abril a las 0:00 Hs sobre el cielo de Buenos aires., en rojo el meridiano del lugar y en verde la grilla de coordenadas locales con el cenit hacia arriba.

La Cruz del Sur y los puntos Cardinales

Esta constelación tuvo en la antigüedad una gran importancia para la orientación de los viajeros, ya que marca el sur supliendo la falta de estrella polar en  nuestro hemisferio. Aun hoy es útil e interesante  saber como determinar el sur son su ayuda. El polo sur celeste se puede determinar prolongando en línea recta el brazo mayor de la cruz tres veces y media, hacia los pies de la cruz. Bajando en forma vertical a partir de ese punto quedara determinado el Sur Terrestre dirección que nos indicara el punto cardinal Sur.Este procedimiento se puede efectuar sin importar la posición de la cruz ya que su brazo mayor al girar alrededor del polo celeste siempre determina el lugar del mismo sin importar la situación de la cruz misma.

Detalle de la zona

Las 4 estrellas que forman la imagen de la cruz son, en orden de mas brillantes a menos brillantes: alfa crucis, beta crucis, gama crucis y delta crucis. La zona es rica en estrellas dobles y cúmulos estelares abiertos, distinguiéndose también, en cielos limpios, una gran nebulosa oscura llamada Bolsa de Carbón. Dado que la constelación se encuentra situada en el plano galáctico la Vía Láctea la atraviesa en pleno, y de no estar superpuesta a ella la nebulosa oscura podríamos  aun ver muchas mas estrellas.

Estrellas observables

Alfa Crux, la mas brillante de la constelación situada a los pies de la cruz, es una estrella doble que se encuentra a 370 años luz de la tierra y con componentes de 1.4Mg y 1.9Mg están separadas solo 4.4”,  por lo que no es posible con telescopios pequeños verlas como estrellas individuales. Ambas estrellas no se deben confundir con la estrella TYC 8979-3466-1 de 4.9Mg que parece cercana pues se encuentra a 1.5´ de las binarias.La segunda estrella en brillo de la constelación es Mimosa (Beta Crux) situada en el brazo derecho de la cruz, tiene tres componentes: una estrella de 1 Mg, otra de 11Mg a 44 segundos de arco de distancia y una tercera estrella roja de  7 Mg . En la imagen la estrella de 11Mg no se puede apreciar por la diferencia de brillo con sus compañeras. La tercera estrella en brillo es Gamma Cruz, situada en la cabecera de la cruz, es una estrella doble óptica con dos componentes  fáciles de separar con telescopios medianos: una estrella naranja de 1,56 Mg y otra blanca de 6,37 que dista 2 minutos de arco. Entre las otras estrellas dobles del sistema cabe destacar a Mu Cruz, estrella doble fácil de visualizar aun con telescopios pequeños ya que sus componentes con magnitudes de 4.3Mg y 5.3Mg  distan entre si 35”.

Cúmulos Observables: NGC 4755 Cajita del Joyero, Kappa Crucis - Posición : 12 h 53,6 m,  -60° 20'

Situado en las cercanías de Beta Crucis, este cúmulo abierto fue nombrado de este modo en 1830 por John Herschel, ya que la variedad de brillos  y colores de las estrellas que lo componen recuerdan un verdadero cofre de joyas. NGC 4755 es el arquetipo de cúmulo abierto de estrellas y siendo el mas brillante de la Cruz es posible verlo a simple vista como una estrella borrosa de  4,2 mag. Aunque el asterismo mas brillante forma una “A” de estrellas, el racimo entero revela, en la mayoría de los telescopios aficionados, casi cincuenta estrellas condensadas  dentro de un tamaño apretado de 10 minutos de arco, mas en verdad  la mayoría de estrellas está realmente fuera de este asterismo hacia el límite al sudoeste del racimo. La estrella mas brillante Kapa Crucis, habiendo en el cúmulo cinco estrellas mayores que la 7ma magnitud, ocho sobre la 8va, quince sobre las 9na, treinta y cinco sobre 10ma,  y muchas mas allá de la 12ava. Aumentando la abertura del telescopio a 25cm se revelan repentinamente estrellas adicionales, cerca de ochenta estrellas serán visibles. Con 30cm se ven cerca de noventa estrellas. Aberturas más grandes revelan magnitudes inferiores a la 16va y se  verán entre 135 a 145 estrellas. Las estrellas mas brillares del grupo son gigantes azules y rojas, estas enormes estrellas se encuentran quemando hidrógeno a ritmos acelerados y poseen  luminosidades que exceden al sol en miles de veces. Las dos  mas potentes son 80.000 veces mas brillantes que el sol, mas como el conjunto esta situado en promedio a  7500 años luz se nos presentan en  forma relativamente débil. La primera descripción del grupo fue hecha por Bayer en su Uranometría (1603), denominándolo como "La estrella nebulosa Kappa“. Más adelante en 1752, Abbe Lacaillé lo enumeró en su segundo listado de "Estrellas y  racimos nebulosos"  como Lac-II-12 ' en Enero 1752, indicando: "5 o 6 estrellas pequeñas entre dos de sexta magnitud" . James Dunlop hizo una de las primeras observaciones detalladas, enumerando el racimo como Δ301 en su catálogo de 629 objetos de 1827: “Son cinco estrellas de la 7ma magnitud, formando una  figura triangular, y una estrella de la 9na magnitud entre la segunda y la tercera, con una multiplicidad de estrellas muy pequeñas en el lado del sur." Sir Juan Herschel le dio su número de catálogo HJ 3435 en 1930. No hay duda de que se impresiono mucho con lo que vio durante su estancia de cuatro años al África del sur usando su reflector f/13 de 50cm . Describió el asterimo de la siguiente manera: "La estrella central (extremadamente roja) y un plumero más vivo y más hermoso a partir de 50 a 100 estrellas. Entre el más grande hay uno o dos evidentemente verdosos; el sur de la estrella roja es de decimotercera magnitud, también roja; y de 12ma magnitud hay varias otras en diversos tonos del verde." . Finalmente la Unión Astronómica Internacional acepto el numero NGC4755 del Nuevo Catalogo General, quedando definitivamente fijada su nomenclatura.

Izquierda: Caja del Joyero. Derecha: primera placa fotográfica publicada en Dreyer 1888, como placa XI del Nuevo Catálogo General y clasificando la caja de la joya como "cl, vl, stvb, kappacrucis"

NGC 4349

Es un cúmulo abierto cercano a Alfa Cruz, esta compuesto por varias estrellas bonitas de diferentes colores y  con un diámetro de 16’  y una magnitud global de 7,4Mg es el mas grande de la constelación. Se halla a 5.500 años luz con una edad estimada en 220 millones de años. Las estrellas que los componen tienen magnitudes comprendidas entre doce y catorce.

NGC 4439

Otro cúmulo abierto que se encuentra en las cercanías del centro de la cruz y al lado de epsilon crucis. Su magnitud global es de 8.4Mg y su diámetro 4’. Se halla a 5.200 años luz y tiene una edad de 63 millones de años.

Nebulosas

El saco de carbón

Es la mas prominente  nebulosa oscura en el cielo, siendo visible a simple vista como una zona negra en la vía Láctea cubre 26 grados cuadrados entre las regiones de la cruz, mosca y centauro . Se encuentra  a 2000 Años luz de distancia y esta formada por una nube de polvo que se interpone entre  la vía Láctea y nuestra línea de visión. El material de la nube absorbe así la luz de las estrellas que se encuentran tras ella. En la parte norte del saco de carbón se pueden ver algunas estrellas rojas, que en verdad no son tales. Ocurre que la absorción de la luz roja por el polvo interestelar es mucho menor que la luz azul, y es por ello que las estrellas que logran filtrar su luz a través de la nube oscura aparecen rojizas. Debido a este efecto también si se  observa el saco de carbón en luz infrarroja el mismo aparece casi transparente, pudiendose ver objetos detrás de el que no serian visibles de otro modo. En 1990 se comprobó que el saco de carbón no es totalmente oscuro si no que se ilumina débilmente con un 10% del brillo de la vía Láctea que lo rodea al reflejarse en el algo de la luz de las estrellas que lo rodean. Esta región del cielo era conocido desde la antigüedad por los aborígenes del sur y fue reportada por primera vez en Europa en 1499 por el marino portugués Vincente Yanez Pinzon. En 1503 Amerigo Vespucci la llamo "il Canopo fosco" y posteriormente fue llamada  "Macula Magellani" o "La nube oscura de Magallanes".

Mitología

Como ocurre en otras constelaciones cada cultura asigno un nombre a la misma, viendo en ella las figuras mas populares de su imaginario. Efectuaremos pues una breve reseña de lo que representaba la cruz en algunas de ellas, mas es notable de resaltar que en casi todas la culturas de Sud América, la cruz del sur fue asociada de una forma u otra con el ñandú, animal de gran importancia para la vida de los naturales de estas tierras.

Europa

En la época de Ptolomeo ya eran conocidas las estrellas de esta constelación, y fue el mismo, mientras trabajaba en Alejandría (Egipto) en el siglo II d.C.,  quien incluyó las cuatro estrellas en la constelación del centauro cuando publico de su Almagesto. Debido a que la constelación no es visible desde Europa por su posición sur, no se sabe a ciencia acierta quien fue el primer Europeo moderno que diviso la cruz. Según algunos historiadores el primero habría sido Américo Vespuccio (1454-1512) ya que se la describió Lorenzo de Pier Francisco de Médicis, mientras navegaba las aguas australes. Según otros el piloto y astrólogo portugués Joao de Lisboa, diviso primero la cruz desde la costa Este de Brasil en el año 1500. así tanto Joao como Pero Anes, utilizaron la Cruz, para hallar la posición del Polo Sur Celeste, y, al respecto, escribieron un tratado llamado "Manual de Navegación", en el que se aconsejaba a los navegantes el uso de esta constelación para determinar la situación de la Estrella Polar Sur, Sigma Octantis, de escaso brillo y difícil ubicación. Si embargo quien primero denominó Cruz del Sur a ésta constelación, fue el marino Hernando de Magallanes, llamándola "Cruz do Sul" en su viaje en el año 1505, acompañando a Lourenco de Almeida. Recién en el año 1679, La Cruz del Sur, se constituye como constelación independiente con el número 63, pues con anterioridad integraba la pata trasera izquierda del Centauro.

Derecha: Américo Vespucio midiendo la posición usando como referencia la cruz en un grabado de la época. Izquierda: Uranometría de Bayer (1603), en este dibujo se observa al Centauro, Lupus (el Lobo) y Crux. Increíblemente las cuatro estrellas están dibujadas en posición errónea colocando la Cruz en forma vertical respecto de la figura del Centauro.

Mapuches

Para los Mapuches la Cruz del Sur representa el rastro o la huella del choike o ñandú, uno de sus animales sagrados. En la Patagonia,  hacia el Siglo XVIII, se imaginaba a la Vía Láctea como un campo de cacería de ñandúes, en el que estos eran perseguidos por cazadores, representados por estrellas, que les arrojaban sus boleadoras, simbolizadas por alfa y beta centaurii, y acumulaban sus cuerpos y plumones en dos montículos, las Nubes de Magallanes. El ñandú tenía su hogar, 'la nidada del ñandú', en el asterismo conocido como 'las siete cabritas', las Pléyades. 

Representación de la huella del choique según los Mapuches - Ilustración de Néstor Camino, Departamento de Física Universidad Nacional de la Patagonia

Mocovíes

Según los Mocovíes  la cruz de sur también representaba un ñandú, pero en este caso según la leyenda, alfa y beta centaurii y varías estrellas cercanas representan dos perros amenazadores que lo perseguían para darle caza en una carrera por el cielo.

 

El ñandú Mocoví perseguido por los perros - Ilustración de Néstor Camino, Departamento de Física Universidad Nacional de la Patagonia

Guaranies

Según el padre Franz Müller, "para los guaraníes el ñandú, significa avestruz, así como también todo tipo de arañas y toda la vía láctea. Según la mentalidad guaranítica, en el fondo, son una misma cosa: aquello que come a nosotros." El ñandú celeste guaraní es un ave gigantesca que aparece todas las noches en el firmamento. Según su leyenda haría tiempo ya que los hubiera tragado, sin embargo Tupa, el amigo de los hombres, en previsión de esto le indico en la Vía Láctea, un gran depósito de alimentos: la “Bolsa de carbón”. Al principio había tres depósitos. A uno de ellos, ya se lo comió el avestruz, mas cuando se haya devorado los dos restantes, caerá sobre la gente y habrá llegado el fin del mundo.

 Araucanos

Para los Araucanos el cielo era el "huenu mapu", el país de arriba. En este país habitan dos animales celestiales, el guanaco y el avestruz. El guanaco celestial estaba comprendido por las estrellas del Centauro, que en determinadas épocas luego de la puesta del Sol, aparece en la posición de un cuadrúpedo. Luego aparece su compañero, el avestruz celeste, que se destaca entre las estrellas como un óvalo libre de estrellas y bien negro, que es el Saco de Carbón. Para los Araucanos, este último representa el cuerpo del avestruz que se encuentra echado en el suelo y la pata está compuesta por las cuatro estrellas de la Cruz del Sur, al igual que para los mapuches. 

Bororo

 En la cultura de la tribu Bororo, que tiene su centro territorial en el Estado de Matto Grosso, Brasil con radio de acción extenso que penetraba profundamente en Bolivia, la cruz del sur representa también la pata de un gigantesco ñandú, cuyo cuerpo se encuentra formado por estrellas de la constelación del centauro

Constelación del ñandú según era vista por los indios Bororo - Ilustración de Néstor Camino, Departamento de Física Universidad Nacional de la Patagonia

Incas

La Cruz del Sur ha tenido mucha importancia en la cultura Inca. Existen numerosas construcciones en el Imperio Inca que están relacionadas a esa constelación. Como sus estrellas indicaban hacia donde quedaba el Polo Sur del cielo, necesitaban conocerlas para poder determinar las estaciones del año, las mejores fechas para el plantío y cosecha y los Solsticios y Equinoccios. En Ollantaytambo, a 80 km. del Cuzco, Perú, hay muchas piedras relacionadas a esa constelación.

Chiriguanos y Chahuancas

Para estos pobladores de América del sur, la cabeza del Súri (en qui-chua ñandú), está formada por las cuatro estrellas de la Cruz del Sur, el cuello por estrellas del Centauro y cerrando  el espléndido collar al fin del cuello Alfa y Beta centaurii. Los Chanés en Bolivia también adoptaron esta forma de ver la Cruz.

La constelación del súri, según los Chiriguanos con la cabez, cuello y collar del avestruz (ilustración de S. Smith)

Venezuela y Caribe

Los pueblos de Venezuela y Caribe caracterizados, entre otras cosas, por la siembra del maíz, llevaban una cuidadosa observación del cielo para sus ciclos de agricultura. El mes de Mayo, cuando aparecen las cuatro estrellas de la cruz en el firmamento, marca el comienzo de las lluvias, estación propicia para la siembra del maíz, cuya cosecha se viene recogiendo entre Agosto y Septiembre; era pues la época en la cual se realizaban ritos mágicos y religiosos para dar gracias por la buena cosecha. Hoy todavía, en Mapararí, estado Falcón en el mes de Septiembre los indígenas rinden culto a la Naturaleza y a la Cruz elaborando altares con muchas frutas y danzan al son de instrumentos. En estas zonas se encuentran numeroso grabados en  piedra que representan la constelación.

Petroglifos "Las Astas", Tinaquillo, estado Cojedes. Foto: Jeannine Sujo, información: Alexis Rojas

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